Go to main navigation
bethlehem-solerebels.jpg

Hon är en av dem som går i bräschen för ett nytt Etiopien – och Bethlehem Tilahun Alemu tror att kvinnor måste lyfta sig själva: "Jag visste bara att jag behövde skapa något för min egen skull".

Foto: SoleRebels

INtERVJU

Bethlehem Tilahun Alemu är trött på bistånd ”Vi kan själva skapa välstånd”

Berättelser om hungersnöd och politisk oro har länge dominerat bilden av Etiopien. Nu håller historien på att skrivas om och företagsledaren Bethlehem Tilahun Alemu är en av dem som går i spetsen.
- Jag är trött på bilden av oss etiopier som passiva mottagare av bistånd. Vi kan själva skapa välstånd och globalt framgångsrika varumärken, säger hon.

Hennes skomärke soleRebels säljs över hela världen och hon har själv vunnit flera priset och hyllats värlen överför sitt ledarskap.

Betlehem Tilahun Alemu tar emot på Garden Coffee i Addis Abeba. Den stora luftiga lokalen är modernt och luftigt inredd och doften av rostat kaffe underbar. Två koppar med perfekt, krämigt mjölkskum landar på bordet framför oss. Vi kunde lika gärna ha varit i Paris, Stockholm eller New York.

– Min verksamhet och framgång visar vad vi etiopier själva kan åstadkomma. Här finns en otrolig, dynamisk kreativitet som vi kan ta med oss ut på den globala marknaden.

Cafékedjan som är den senaste av hennes satsningar. Det handrostade kaffet exporteras redan till 20 länder, däribland Sverige, Ryssland,Tyskland och USA. Märket har just lanserat på den kinesika marknaden och planern är öppna fler än 100 kafferosterier fram till 2022.

– Det är det första etiopiska kaffemärket som lanseras där, berättar hon stolt.

 

Växte upp i fattigt kvarter

Bethlehem Tilahun Alemus resa som företagare började långt innan den revolutionerande omvandling som nu pågår i Etiopien. Redan 2004 grundade hon skomärket soleRebels, skokedjan som i dag har tre butiker i Addis Abeba – och dessutom 19 butiker spridda i en rad lika länder;  USA, Tyskland, Grekland, Taiwan, Japan, Schweiz, Singapore, Österrike och Spanien. Ytterligare 50-60 butiker ska öppna under de närmaste tre åren och den globala online försäljningen går redan på högvarv.

– När jag först startade hade jag ingen tanke på att det skulle bli så stort. Jag visste bara att jag behövde skapa något för min egen skull och för dem jag hade omkring mig i min närmaste omgivning, berättar hon.

Bethlehem Tilahun Alemu är uppvuxen i Zenabwork, en av de fattigare delarna av Addis Abeba. Hon var den enda flickan och äldst av fyra syskon. 

– Vår mamma och pappa gjorde aldrig någon skillnad på oss. De uppmuntrade mig tidigt att skaffa högre utbildning och att arbeta hårt. De var själva stora förebilder i sin arbetsmoral och respekt för våra medmänniskor.

Efter att Bethlehem hade gått ut college ville hon göra något för att ta till vara på den kompetens som hon såg hos sina grannar och familjemedlemmar, människor som skulle kunna göra så mycket mer om de bara fick möjlighet.

– Jag såg gång på gång hur hantverksskickliga och kreativa människor inte kunde få några jobb på grund av fattigdom, stigmatisering och marginalisering.

– Jag såg också den förödande effekt som bistånd hade på vårt samhälle, hur det gjorde oss passiva och beroende.

 

Vill stödja lokal kompetens

Hon ville visa människor att de tillsammans kunde skapa sina egna jobb och inkomster bara de värderade sin egen kapacitet och arbetade hårt. Bethlehem hade lagt bland annat märke till hur många använde sitt hantverkskunnande för att skapa enkla skor av gummi från traktordäck och hampasnöre - enligt devisen ”man tager vad man haver”.  Så väcktes idén om att skapa skor med lokal ekologisk bomull och hampa. I början av 2005 satte hon upp en liten verkstad på sin mormors tomt där hon tillsammans med fem medarbetare från byn tog fram de första exemplaren av de lokalt formgivna skorna. Verksamheten finansierades med familjens samlade besparingar.

Nu - 14 år senare har företaget mer än 300 anställda bara i Etiopien och drivs fortfarande från Zenabwork. Mer än 1000 par skor produceras per dag och de säljs för mellan 500 och 1000 kronor per par. Framgångarna har givit en ekonomisk trygghet för många. Men Bethlehem Tilahun Alemu är starkt kritisk till begreppet ”fattigdomsbekämpning”.

– Det har med tiden blivit allt mer klart för mig att det begreppet är en myt. Det finns inte i sig självt.  Istället bör vi prata om hur vi skapar välstånd.

Målet att ta vara på lokal kompetens och råvaror för att skapa välbetalda jobb och produkter för en global marknad är helt annorlunda än det lågt satta målet ”fattigdomsbekämpning” understryker hon.

– Människor vill inte bara ”slippa vara fattiga”. De vill ha någon form av välstånd och framgång som de själva är med och skapar.

När jag frågar henne om betydelsen av att stärka kvinnor slår hon bestämt ifrån sig.

– Jag tänker aldrig i termer av att jag är kvinna, och därför kan jag inte göra det eller det. Jag är människa! Det handlar bara om att vara modig och kämpa för det man tror på. Jag tror att allt prat om att stärka kvinnor bara skapar tankar hos kvinnor om att de behöver hjälp. 

Däremot är hon själv gärna en förebild.

–  Tyvärr finns det en felaktig men djupt rotad föreställning här i Etiopien, och i hela Afrika, att om du ska lyckas så ska du ge dig av härifrån, framför allt till väst.

– Det är underbart att se alla unga som växer och utvecklas. Jag vill se fler av dem skapa företag och varumärken här, som de sedan tar med ut på den globala marknaden!

Vi har så mycket i vår kultur att dela med oss av. All min kreativitet kommer härifrån. 

Riktningen har vänt, menar

– Nu är Afrika stället att åka till.

Sophie Arnö